Autore: Francesco Menna

Autismo - Malattia

6
Mar

Autismo: l’attività cerebrale è un biomarcatore

Un nuovo studio prova a dare una spiegazione all’ autismo

I ricercatori di Jülich, Svizzera, Francia, Paesi Bassi e Regno Unito hanno scoperto specifici modelli di attività nel cervello di persone con autismo. Questi modelli coerenti di connettività funzionale potrebbero essere utilizzati a lungo termine come biomarcatori terapeutici.
L’idea alla base è che in futuro, i medici sarebbero in grado di indagare se determinati trattamenti possono spostare modelli cerebrali malsani nella direzione di modelli sani, potenzialmente ottenendo un miglioramento dello stato di salute. I risultati dello studio, che ha coinvolto oltre 800 pazienti con autismo in quattro Paesi, sono stati pubblicati sulla rivista Science Translational Medicine.

L’autismo, il nuovo studio

L’autismo pone ancora molti misteri alla scienza: la malattia, che è definita da profondi disturbi dello sviluppo, non è né curabile né le sue cause sono pienamente comprese. Il termine generale «disturbo dello spettro autistico» (ASD) è usato per coprire l’intero spettro dei disturbi autistici. «Nel nostro studio, siamo stati in grado di identificare un modello comune di connettività cerebrale per l’ASD», spiega il Dr. Juergen Dukart del Forschungszentrum Jülich’s Institute of Neuroscience and Medicine (INM-7), uno degli autori dello studio. I risultati potrebbero aiutare nell’ottimizzazione dei trattamenti esistenti o nella valutazione di nuove opzioni di trattamento.

Se l’attività neuronale cambia simultaneamente in due o più regioni cerebrali, gli scienziati ritengono che formino reti e comunichino tra loro. Gli scienziati si riferiscono a questo come connettività funzionale, che possono misurare usando la risonanza magnetica funzionale (fMRI). In questo contesto, gli scienziati hanno ripetutamente studiato l’attività cerebrale funzionale delle persone con autismo negli ultimi dieci anni. «Il problema è che ogni studio ha usato i propri metodi e questo ha portato a risultati molto diversi con poco accordo», spiega Dukart.
L’attuale studio ha valutato i dati di un totale di oltre 800 pazienti con autismo da quattro Paesi indipendenti: «Abbiamo utilizzato un’identica analisi e un metodo di pre-elaborazione per tutti e quattro i gruppi di test», spiega Dukart.

«Alcuni effetti appaiono coerentemente in tutti e quattro i gruppi e si differenziano dai modelli di soggetti sani», aggiunge lo scienziato. Ciò renderebbe possibile utilizzare questi modelli di connettività come biomarcatori terapeutici, vale a dire come parametri biologici misurabili per la connettività cerebrale. Tuttavia, sono necessari ulteriori studi per un’indagine più approfondita su questo biomarcatore per la connettività funzionale alterata nei pazienti con autismo.

I ricercatori hanno scoperto che la connettività funzionale nel cervello autistico non è più o meno forte rispetto ai soggetti sani di controllo, ma che si sposta da un luogo all’altro. Questi cambiamenti causano la sottoconcessione e l’eccessiva connettività locale nel cervello, che, secondo lo studio, è associata a sintomi ASD come disturbi del linguaggio e limitazioni nella vita di tutti i giorni. «Questo può essere illustrato usando l’analogia del traffico aereo: se un grande aeroporto come Francoforte si ferma, i voli vengono deviati verso altri aeroporti più piccoli, anche se il numero totale di voli rimane lo stesso, l’attività dei singoli aeroporti cambia: alcuni aeroporti diventano meno importanti, il che riflette lo stato di sottoconcessione locale dei pazienti con autismo, mentre altri aeroporti diventano più importanti e questi ultimi rappresentano l’eccesso di connettività locale », afferma Dukart.

Ad esempio, lo studio mostra che alcune regioni del cervello, che sono fortemente legate in soggetti sani, mostrano connettività inferiore nei pazienti con autismo a scapito di altre regioni, che, a loro volta, sono più fortemente legate. «Questo è ciò a cui ci riferiamo nella pubblicazione come cambiamenti nella connettività», spiega Dukart.